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在 4 光年之外,天文學家找到「第二個地球」的候選行星 Proxima b  

2016-08-26 10:19:01|  分类: 默认分类 |  标签: |举报 |字号 订阅

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This artist’s impression shows the planet Proxima b orbiting the red dwarf star Proxima Centauri, the closest star to the Solar System. The double star Alpha Centauri AB also appears in the image between the planet and Proxima itself. Proxima b is a little more massive than the Earth and orbits in the habitable zone around Proxima Centauri, where the temperature is suitable for liquid water to exist on its surface.

還記得一年前 NASA 宣布找到的第二個地球「克卜勒-452b」(Kepler-452b)嗎?當時這項重大發現,讓天文學家相當興奮,不過,這顆行星距離地球 1,400 光年,人類要抵達著實是難上加難,而現在,天文學家們又發現另一個適居行星「Proxima b」,擁有能孕育生命的環境,且距離地球僅約 4 光年,為目前為止距離我們最近的第二個地球。

這項研究由倫敦瑪麗王后大學(Queen Mary University of London)Guillem Anglada-Escude 博士帶領、30 位天文學家組成的國際研究團隊所發佈,他們收集並分析了歐洲南方天文台(European Southern Observatory)於 2000 年至 2014 年及部分 2016 年蒐集的數據,找到了這顆 Proxima b

「Proxima b」繞著恆星比鄰星(Proxima Centrauri)運行,比鄰星為距離太陽最近、僅 4.37 光年外的南門二恆星系 3 顆恆星其中之一。Proxima b 為類地行星,大小與地球相近,運行的軌道位處能孕育生命的適居帶。

不過,Proxima b 與其恆星比鄰星之間的距離遠遠小於地球與太陽之間,僅約 730 萬公里,不到地球與太陽間距離的 5%,使 Proxima b 繞行比鄰星一周僅需花費 11.2 天的時間,但比鄰星為紅矮星,以恆星的狀態而言,大小與溫度相對較小也較低,釋出的光比太陽弱得多,因此距離比鄰星如此近的 Proxima b,其行星狀態才能剛好位於適居帶上,也就是說,這顆行星擁有液態水存在的可能性,而有液態水的存在,便可能孕育生命。

然而,即便這顆行星位於適居帶上,科學家們卻對於它的「適居性」存疑,Anglada-Escude 表示,雖然目前仍然不太確定這顆行星的表面溫度為何,但根據其大氣的不同,行星表面溫度範圍大約在攝氏零下 33 度至數百度之間,且這可是「平均溫度」,因 Proxima b 的自轉被潮汐鎖定(tidally locked),使其永遠以同一面面對比鄰星,也就是某一半球長年為白晝、另一面則是永無止盡的黑夜。

對於這顆行星的環境是否足以維繫生命,第一個發現 Proxima b 行星跡象的英國科學家 Mikko Tuomi 表示,「一切取決於大氣的本質為何」,而我們目前對這顆行星的大氣一無所知,「且假如它真的有大氣存在,其大氣組成必定與太陽系中我們曾觀察過的其他行星大不相同」,Tuomi 認為,雖然這些原因使 Proxima b 與地球環境不太相同,但若這顆行星表面可孕育生命,就可被比擬為類似地球的行星。

此外,比鄰星為紅矮星的屬性雖為 Proxima b 帶來處於適居帶上的優勢,但兩者之間如此近的距離,也使這顆行星可能遭受強大的紫外線與 X 射線侵襲(Proxima b 的受到 X 射線輻射次數為地球的 400 倍),而行星的磁場與高密度的大氣可能阻擋這些射線的侵襲,荷蘭萊登大學(University of Leiden)天文學家 Ignas Snellen 指出,「就看這顆行星的大氣組成是否足以抵擋這些侵襲」,且在他眼裡看來,「Proxima b 存在生命的可能性大於火星」。

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